Algunos de los peores asedios de la historia (II)

Continuamos con el listado de algunos de los peores asedios de la historia.

 

 

9- El asedio de Vicksburg, 1863

En mayo de 1863, las fuerzas de la Unión al mando de Ulysses S. Grant se acercaron al bastión confederado en Vicksburg, un importante cruce ferroviario y fluvial que controlaba el acceso al Mississippi. A pesar de superar en número a los defensores confederados en aproximadamente dos a uno, el sondeo de Grant de las formidables defensas llevó a su decisión de capturar la ciudad por asedio. Las fortificaciones confederadas incluían pozos de rifles y cañones, reductos, artillería colocada para generar amplios campos de fuego, morteros y cañones pesados, fortalezas elevadas y trincheras interconectadas. Los ferrocarriles que conducían a la ciudad estaban bien protegidos, lo que permitía a los confederados reabastecerse de alimentos y municiones.

Grant investigó las defensas a fines de mayo, logrando poco más que bajas, antes de iniciar las operaciones de asedio. Las tropas de la Unión cavaron trincheras, acercándolas constantemente a las posiciones confederadas durante el mes de junio. Las tropas confederadas fueron sometidas a fuertes bombardeos nocturnos de la artillería de Grant y de las naves de combate en el río Mississippi. Solo la Armada disparó más de veinte mil proyectiles contra las defensas de Vicksburg y la ciudad misma durante el asedio. A finales del mes de junio, unos diez mil de los defensores de Vicksburg, más de la mitad, no estaban en condiciones debido a algún tipo de enfermedad.

Para escapar de la ferocidad del bombardeo combinado de la Unión, los civiles dentro del perímetro de Vicksburg abandonaron sus hogares y se trasladaron a la clandestinidad. Una larga cresta corría a lo largo de las líneas confederadas, con el lado que miraba hacia la parte central de la ciudad protegido del fuego de la Unión. Los ciudadanos cavaron cuevas en el costado de la cordillera y algunas fueron amueblados con artículos de sus hogares, como alfombras, sillas, mesas y camas. A medida que disminuían los suministros de alimentos en la ciudad, otros permanecían en sus hogares, protegidos en sótanos, para proteger sus huertos de las tropas confederadas hambrientas. Las tropas de la Unión concentraron su fuego en las posiciones defensivas confederadas, aunque inevitablemente los proyectiles perdidos alcanzaron hogares y negocios privados.

Las cuevas subterráneas sumaron más de 500 durante el mes de junio, y las tropas las vieron fácilmente desde muchas posiciones a lo largo de las líneas de la Unión. Los soldados de la Unión llamaron a la cresta Prairie Dog Village, sus ocupantes por extensión se llamaron Prairie Dogs. A pesar de la ferocidad del bombardeo, pocos civiles cayeron al fuego de la Unión, aunque las muertes por desnutrición y enfermedades fueron altas. Vicksburg cayó ante la Unión el 4 de julio de 1863. Fue el mismo día en que el Ejército del Norte de Virginia de Robert E. Lee comenzó su retirada de Gettysburg, marcando ese Día de la Independencia como el punto de inflexión de la Guerra Civil estadounidense.


10- El asedio de Sebastopol, 1854-1855

El asedio de once meses de Sebastopol representa uno de los momentos más venerados en la historia militar británica, aunque no fue sólo una operación británica contra el Imperio ruso. Las tropas francesas, sardas, egipcias y otomanas también participaron, al igual que la Armada francesa. Finalmente, las tropas alemanas, italianas, polacas e incluso suizas se unieron al intento de capturar el puerto del Mar Negro y poner fin a la Guerra de Crimea. El grueso de las tropas que defendían Sebastopol eran marineros de la Armada rusa, trasladados de barcos en el puerto que fueron hundidos para evitar que los barcos aliados penetraran en el puerto. El mando de las defensas estaba a cargo de tres almirantes de la flota rusa, dos de los cuales murieron en el asedio.

En el lado aliado, los franceses sufrieron la mayor cantidad de bajas, con más de 10,000 muertos en combate y más de 50,000 por enfermedades. Por el contrario, los británicos perdieron poco menos de 5.000 por heridas de combate y cerca de 16.000 por enfermedades. Las muertes rusas superaron las 100.000. La caída de Sebastopol fue el evento culminante de la Guerra de Crimea y, en muchos sentidos, previó los acontecimientos de la Guerra Civil estadounidense. El asedio vio el primer uso de ferrocarriles para mover tropas y suministros a lo largo del frente de batalla, y los primeros intentos de proteger los costados de los barcos de madera con armadura mientras se enfrentaban a la batalla, con cadenas de hierro que cubrían los costados de los barcos.

11- El asedio de Ostend, 1601-1604

La capacidad del poder marítimo para afectar los asuntos militares en tierra quedó demostrada de manera espectacular en el asedio de Ostend durante más de tres años, durante una serie de conflictos conocidos colectivamente como la Guerra de los 80 años. El asedio prolongado se cobró la vida de más de 100.000 soldados, marineros y civiles, y por lo demás logró muy poco. Los holandeses que defendían Ostend fueron reabastecidos y reforzados por mar con sus propios barcos y barcos y tropas de Inglaterra. Los atacantes españoles abrieron el asedio en el verano de 1601 con una serie de asaltos masivos, que fueron repelidos sangrientamente, tras los cuales la batalla se convirtió en una guerra de desgaste.

Los británicos adoptaron la práctica de asignar guarniciones a las fortificaciones alrededor de Ostend para períodos de servicio limitados antes de removerlos. La práctica ayudó a minimizar la enfermedad, a menudo un factor de debilitamiento en las fuerzas sitiadas. Cuando los españoles finalmente tomaron la ciudad en septiembre de 1604, quedaba muy poca ciudad, ya que había sido arrasada por los más de tres años de continuos combates. Técnicamente, el asedio fue una victoria para los españoles y una derrota desalentadora para los holandeses, pero su costo llevó a que la corte española colapsara en bancarrota tres años después.

12- El asedio de Tourane, 1858-1860

En 1858, en respuesta a la orden del emperador vietnamita de ejecutar a dos misioneros católicos españoles el año anterior, el emperador francés Napoleón III envió una expedición conjunta franco-española para castigar al gobernante vietnamita. A principios de septiembre, las fuerzas europeas se apoderaron de las fortificaciones vietnamitas en el río Da Nang, incluida la fortaleza de Tourane, que rápidamente guarnecieron. El grueso de las fuerzas europeas partió entonces para atacar Saigón. Una vez que los barcos franceses se marcharon del río Da Nang, los vietnamitas rápidamente sitiaron las guarniciones. Hubo relativamente pocos combates, y los vietnamitas adoptaron la estrategia de negar suministros a la guarnición, con la esperanza de someterlos de hambre.

Los franceses pronto se encontraron en un costoso y frustrante dilema en Vietnam. Ellos concentraron fuerzas en un área solo para encontrar resistencia en otra. Pacificar el campo resultó ser un objetivo difícil de alcanzar. A principios de 1860, los comandantes franceses decidieron concentrar sus fuerzas en la región de Saigón, ignorando las ciudades y aldeas más pequeñas. Las guarniciones en Tourane y alrededor de Da Nang fueron abandonadas por los franceses, poniendo fin al asedio de casi dos años. Los franceses perdieron 128 hombres en combate, y varios cientos más por enfermedades tropicales durante el asedio, antes de reconocer que las posiciones hicieron poco para mejorar su situación general en Vietnam.

13- El asedio de Plevna, 1877

La guerra ruso-turca de 1877-78 fue el resultado del creciente nacionalismo de las provincias balcánicas y su deseo de independencia del Imperio Otomano. Fueron apoyados por Rusia, que deseaba recuperar el territorio perdido durante la guerra de Crimea y restablecer su dominio del Mar Negro. Los rusos establecieron los malos tratos a los cristianos en el Imperio Otomano como un casus belli, y una fuerza de coalición de Serbia, Montenegro, Bulgaria, Rumania y Rusia atacó a las tropas turcas en los Balcanes. Con Constantinopla amenazada, las fuerzas turcas mantuvieron una posición fortificada en Plevna, lo que obligó a un asedio de 145 días.

Nunca hubo muchas dudas sobre el resultado final del asedio, con Rusia y sus aliados desplegando alrededor de 130.000 soldados contra menos de 70.000 turcos y sus aliados. El asedio fue llevado a cabo, por los turcos, como una acción dilatoria, ya que sus diplomáticos instaron a las potencias de Europa occidental a intervenir. Los turcos sufrieron unas 25.000 bajas antes de que rindieran sus posiciones en diciembre de 1877. Infligieron unas 50.000 bajas a los rusos. Aunque el asedio resultó en la rendición turca y una victoria técnica rusa, los otomanos lograron ganar tiempo para la intervención de occidente, principalmente del Imperio Británico y su poderosa flota.


14- El asedio de Port Arthur, 1904-1905

La batalla terrestre más grande de la Guerra Ruso-Japonesa, el asedio de Port Arthur fue un aviso de los combates que se esperaban durante la Primera Guerra Mundial una década después. Nidos de ametralladoras, trincheras rematadas con alambre de púas, reflectores, control de los movimientos de tropas por transmisiones de radio, cercas cargadas eléctricamente, cañones ligeros de disparo rápido y rifles alimentados por cargador de cerrojo, todos hicieron su aparición. Los japoneses creían que podían capturar las posiciones rusas fuertemente fortificadas en Port Arthur a través de un asalto rápido y decisivo, en cambio, tomó cinco meses y un día. Port Arthur estaba fuertemente defendido como base para la Flota del Pacífico rusa.

Durante el curso del asedio, la flota fue destruida por la artillería japonesa, aunque algunos barcos fueron hundidos para evitar que cayeran en manos japonesas. Los japoneses sufrieron más de 91.000 bajas durante el asedio, en comparación con las 31.000 de los rusos, aunque otras 24.000 se rindieron. La derrota rusa fue un golpe para el zar y creó más disturbios en gran parte del Imperio ruso. Al año siguiente, los motines entre las unidades militares, las huelgas de trabajadores y otras formas de protesta llevaron a reformas constitucionales y a un debilitamiento del control del zar sobre el pueblo ruso.

15- El asedio de Medina, 1916-1919

La Ciudad Santa Islámica de Medina estuvo en el Imperio Otomano durante la Primera Guerra Mundial, cuando sufrió el asedio más largo de ese conflicto. Durante el asedio y otras operaciones en el desierto de Arabia, Thomas Edward Lawrence ganó fama duradera como Lawrence de Arabia. Sharif Hassein de La Meca se puso del lado de Lawrence y los británicos contra el Califa, asediando a las fuerzas árabes alineadas con el imperio en Medina. Las fuerzas que permanecieron leales al imperio y defendieron a Medina fueron dirigidas por Fahreddin Pasha. La revuelta árabe contra el dominio turco se dividió en líneas tribales y religiosas, pero con los turcos luchando junto a las potencias centrales, a los británicos les interesaba fomentar la rebelión entre los árabes.

El Imperio Otomano se retiró de la guerra a fines de octubre de 1918. Para entonces, las fuerzas que defendían Medina habían rechazado cientos de ataques contra la ciudad y el ferrocarril que la conectaba con los suministros. Las bajas en ambos bandos fueron numerosas durante el asedio, y las represalias sanguinarias contra los prisioneros y los no combatientes fueron habituales. Tras su salida de la guerra, el Imperio Otomano ordenó a los restantes defensores de Medina que se rindieran. Pasha se negó y la ciudad continuó resistiendo durante más de dos meses. La guarnición finalmente se rindió en enero de 1919, tras lo cual las tropas árabes asaltaron y saquearon las casas turcas durante dos semanas. Se desconoce el número total de víctimas durante el largo asedio, aunque Lawrence escribió sobre las grandes pérdidas sufridas por ambos bandos, incluidos mujeres y niños.

16. El asedio de Madrid, 1936-1939

El asedio de Madrid tuvo lugar durante la Guerra Civil española, entre las facciones que apoyaban a la República, a las que se denominó colectivamente republicanos, y los nacionalistas fascistas de Francisco Franco. Después de que los nacionalistas no lograron capturar la ciudad en feroces batallas en 1936, quedó bajo un asedio prolongado. Los bombarderos italianos y alemanes atacaron objetivos dentro de las líneas de defensa de la ciudad durante el asedio, con cobertura aérea proporcionada por aviones de combate. Fue la primera aparición en batalla de la nueva y modernizada Luftwaffe alemana, alarmando tanto a los comandos aéreos franceses como británicos. Los esfuerzos italianos fueron algo más desconcertantes.

Las amargas divisiones entre los republicanos llevaron a luchas internas entre los líderes de las distintas facciones, ya que la ciudad continuó siendo bombardeada durante 1937 y 1938. Los nacionalistas de Franco estrecharon gradualmente el lazo alrededor de Madrid, agregando proyectiles de artillería a las bombas, y la población civil de la ciudad sufrió de hambre y enfermedades mientras la policía secreta que ejecutó a presuntos simpatizantes nacionalistas. Las defensas de Madrid se derrumbaron en marzo de 1939. Durante los cuatro años siguientes, el régimen de Franco ejecutó o encarceló a quienes se le oponían, y más de 200.000 murieron en prisión o fueron ejecutados directamente. Se pueden agregar al número de víctimas del asedio, que casi nunca han sido tomadas en cuenta por los historiadores, pero que fueron cientos de miles.

17- El asedio de Leningrado, 1941-1944

El asedio de Leningrado a menudo se conmemora como los 900 días. Involucró a los ejércitos finlandeses, alemanes y soviéticos, las armadas de Gran Bretaña, Polonia, Estados Unidos, Alemania y los soviéticos, y cientos de miles de civiles. Representó más de 2 millones de bajas militares entre los ejércitos, y un número desconocido, pero brutalmente alto, de bajas civiles. Los registros de la policía secreta soviética (KNVD) dejaron informes de canibalismo, llegando parte de la población a matarse entre sí para comerse. Una división de tropas españolas, conocida como División Azul, sirvió con el ejército alemán durante el asedio, aunque oficialmente España permaneció neutral durante toda la guerra. Los soviéticos perdieron más de 44.000 hombres contra la División Azul.

Leningrado fue el objetivo del Grupo de Ejércitos Alemán del Norte cuando se lanzó la Operación Barbarroja el 22 de junio de 1941. Las tropas finlandesas entraron en la guerra para recuperar el territorio perdido ante los soviéticos durante la Guerra de Invierno y ayudaron a aislar a Leningrado por el norte, mientras que los alemanes avanzaban rápidamente al norte y al este. A principios de septiembre de 1941, los alemanes controlaron todas las carreteras que entraban en Leningrado, asediéndola efectivamente ese mes. Hitler hizo de la reducción de Leningrado su primera prioridad para las operaciones masivas en el Frente Oriental, y los soviéticos lucharon con ferocidad para evitar que la ciudad cayera en manos alemanas.

El 21 de septiembre en Berlín, el OKW (el Alto Mando Alemán) tomó la fatídica decisión de no ocupar Leningrado, sino de acabar con su población mediante el hambre y los bombardeos. La decisión se basó en la logística. La ocupación de una ciudad poblada daría a los alemanes la responsabilidad de alimentar a los civiles en la Wehrmacht. Se tomó la decisión de matar de hambre a los soviéticos, permitiendo que los finlandeses ingresaran a la ciudad si lo deseaban, y después de que la ciudad capituló, los sobrevivientes serían escoltados a un cautiverio más profundo en Rusia. Se hicieron planes para demoler la ciudad con explosivos, arrasar los escombros y abandonar las áreas al norte del río Neva a los finlandeses. El 7 de octubre, Hitler respaldó el plan.

Los planes finlandeses no incluían avanzar sobre Leningrado, a pesar de las súplicas de los alemanes para que lo hicieran durante el asedio. Tampoco bombardearon la ciudad ni sus defensas, aunque los líderes alemanes les imploraron que lo hicieran. Los planes finlandeses incluían la recuperación del territorio previamente perdido, con algunas posiciones avanzadas para consolidar sus defensas. Las líneas finlandesas aislaron Leningrado, lo que impidió los intentos soviéticos de abastecer la ciudad y reforzar las tropas que defendían la región fortificada que rodeaba Leningrado. Comenzando antes del asedio y continuando hasta marzo de 1943, las tropas soviéticas lucharon por mantener un corredor a través del cual evacuar a los civiles de la ciudad y sus suburbios. Menos de la mitad de la población de Leningrado fue evacuada antes del asedio.

Como lo había hecho durante el asedio de Madrid, la Luftwaffe atacó áreas no militares en la ciudad y sus suburbios periféricos. En septiembre de 1941, el mayor ataque aéreo de todo el asedio bombardeó hospitales, mercados, bazares y las calles abiertas de la ciudad, cinco hospitales fueron alcanzados por bombas alemanas. Al igual que los estadounidenses en Vicksburg, muchos soviéticos se dedicaron a vivir bajo tierra. Durante todo el asedio, la defensa aérea rusa estuvo en manos de los aviadores de la flota del Báltico. Más de 100.000 salidas de los aviadores de la marina se opusieron a los ataques aéreos alemanes, con numerosas bajas en ambos bandos.

En agosto de 1941, los alemanes consolidaron sus posiciones alrededor de las defensas de Leningrado y la artillería pesada se sumó a los golpes de la ciudad. Al año siguiente llegaron cañones más pesados para continuar la destrucción. Tanto en 1942 como en 1943, la intensidad del bombardeo y el peso de los proyectiles disparados contra la ciudad aumentaron con respecto al año anterior. El ejército alemán capturó y saqueó varios de los palacios imperiales de la ciudad, incluidos los palacios de Peterhof y Catherine, y con trenes organizados transportaron sus colecciones de arte y otros objetos de valor a Alemania. Mientras tanto, los soviéticos organizaron un sistema logístico propio, que se conoció como el Camino de la Vida.

Gracias al "camino de la vida" una pequeña franja de tierra quedó en manos soviéticas, conectada a la parte sur del lago Ladoga, al norte de Leningrado. Los generales de Hitler suplicaron a los finlandeses que la ocuparan, aunque los finlandeses objetaron acercarse más a la ciudad. Fue la franja de tierra y el lago mismo lo que proporcionó a Leningrado un medio para obtener suministros y evacuar a los heridos y a los civiles. Durante el invierno, los camiones atravesaban la franja y el lago helado. Durante el verano, los barcos rusos cruzaron el lago, llevando la comida y otros suministros que mantuvieron viva la ciudad. Regresaron llevando a los civiles refugiados a un lugar seguro. El lago estaba asegurado por una flotilla naval, la sección terrestre por tropas soviéticas que sin embargo no estaban a salvo de los ataques aéreos ni de artillería.

En diciembre de 1941, después de que los contraataques soviéticos fortalecieran sus posiciones defensivas, se construyó un ferrocarril corto a lo largo del camino de la Vida, lo que permitió una entrega más rápida de grandes cantidades de suministros a la ciudad. En 1942 se construyó un oleoducto a lo largo del corredor, que se llamó Arteria de la Vida y que proporcionaba el petróleo que tanto se necesitaba. En 1943, los ataques soviéticos habían hecho retroceder a los alemanes hasta el punto de que la ruta de suministro se podía ampliar ya que el área estaba más fuertemente defendida con cañones antiaéreos. No obstante, el camino de la vida operó en su mayor parte durante los meses de invierno, y las operaciones de invierno superaron con creces a las del verano.

Según algunos historiadores, hasta 1,5 millones de civiles y militares que murieron durante el asedio, y puede catalogarse de genocidio ya que la mayoría de las muertes de civiles fueron causadas por el hambre. El asedio fue el peor de la historia en cuanto al número de muertos se refiere, siendo también el capítulo de canibalismo del que se tiene más y mejor costancia. Los archivos de la NKVD, finalmente publicados en 2004, indicaron que el canibalismo estaba más extendido en la ciudad de lo que se creía. Solo en abril de 1942, la NKVD arrestó a más de 300 civiles por practicar el canibalismo siendo la mayoría mujeres.

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