¿Cómo pueden dormir los delfines y ballenas sin ahogarse?

Los mamíferos marinos como las ballenas y los delfines pasan toda su vida en el mar. Entonces, ¿cómo pueden dormir y no ahogarse? Las observaciones de delfines nariz de botella en acuarios y zoológicos, y de ballenas y delfines en la naturaleza, muestran dos métodos básicos de sueño: descansan tranquilamente en el agua, vertical u horizontalmente, o duermen mientras nadan lentamente junto a otro animal. Los delfines individuales también entran en una forma más profunda de sueño, principalmente de noche. Se llama tala porque en este estado, un delfín se asemeja a un tronco que flota en la superficie del agua.

 

Cuando los mamíferos marinos duermen y nadan a la vez, están en un estado similar a la siesta. Las ballenas y los delfines jóvenes en realidad descansan, comen y duermen mientras su madre nada en una especie de natación escalonada. En estos momentos, la madre también dormirá en movimiento. De hecho, no puede dejar de nadar durante las primeras semanas de vida de un recién nacido. Si lo hace por algún tiempo, la cría comenzará a hundirse ya que no nace con suficiente grasa corporal flotar fácilmente.

Nadar mucho cansará a una cría, produciendo un animal débil susceptible a infección o ataque. Los delfines machos adultos, que generalmente viajan en parejas, a menudo nadan lentamente uno al lado del otro mientras duermen. Las hembras y las crías viajan en grupos más grandes. Pueden descansar en la misma área general o los animales pueden unirse para dormir mientras nadan.

Mientras duerme, el delfín nariz de botella cierra solo la mitad de su cerebro, junto con el ojo opuesto. La otra mitad del cerebro permanece despierta a un bajo nivel de alerta. Este lado atento se usa para observar a los depredadores, obstáculos y otros animales. También indica cuándo salir a la superficie para respirar aire fresco. Después de aproximadamente dos horas, el animal revertirá este proceso, descansando el lado activo del cerebro y despertando la mitad descansada. Este patrón a menudo se llama siesta de gato.

Los delfines generalmente duermen de noche, pero solo por un par de horas seguidas; a menudo están activos a altas horas de la noche, posiblemente coincidiendo con este período de alerta para alimentarse de peces o calamares, que se elevan desde las profundidades. Los delfines nariz de botella, basados ??en lecturas de electroencefalograma (EEG), pasan un promedio de 33.4 por ciento de su día dormidos. No está claro si los cetáceos sueñan cuando duermen. El movimiento ocular rápido (REM), una característica del sueño profundo, es difícil de discernir. Pero se observó que una ballena piloto tenía seis minutos de REM en una sola noche.

Para evitar ahogarse durante el sueño, es crucial que los mamíferos marinos retengan el control de su espiráculo. El espiráculo es un colgajo de piel que se cree que se abre y cierra bajo el control voluntario del animal. Aunque todavía es un tema de discusión, la mayoría de los investigadores sienten que para respirar, un delfín o una ballena debe estar consciente y alerta para reconocer que su espiráculo está en la superficie.

Los seres humanos, por supuesto, pueden respirar mientras la mente consciente está dormida; Nuestros mecanismos subconscientes tienen el control de este sistema involuntario. Pero equipadas con un sistema respiratorio voluntario, las ballenas y los delfines deben mantener alerta la parte del cerebro para activar cada respiración.

Otros métodos ayudan a los mamíferos marinos a contener la respiración por más tiempo que otros tipos de mamíferos. Los mamíferos marinos pueden tomar más aire con cada respiración, ya que sus pulmones son proporcionalmente más grandes que los de los humanos. Además, intercambian más aire con cada inhalación y exhalación. Sus glóbulos rojos también transportan más oxígeno. Y al bucear, la sangre de los mamíferos marinos viaja solo a las partes del cuerpo que necesitan oxígeno: el corazón, el cerebro y los músculos que nadan. La digestión y cualquier otro proceso tienen que esperar.

Finalmente, estos animales tienen una mayor tolerancia al dióxido de carbono (CO2). Sus cerebros no provocan una respuesta respiratoria hasta que los niveles de CO2 son mucho más altos de lo que los humanos pueden tolerar. Estos mecanismos, parte de la respuesta de buceo de mamíferos marinos, son adaptaciones para vivir en un ambiente acuático y ayudan durante el proceso de dormir. Los cetáceos reducen la cantidad de respiraciones que toman durante los períodos de descanso; un delfín puede tener un promedio de 8 a 12 respiraciones por minuto cuando está bastante activo solo para que su frecuencia respiratoria caiga de 3 a 7 por minuto mientras descansa.

En realidad, es raro que un mamífero marino se "ahogue", ya que no inhalará bajo el agua; pero se sofocan por falta de aire. Nacer bajo el agua puede causar problemas a las crías de ballenas y delfines recién nacidos. Es el toque de aire en la piel lo que desencadena esa primera respiración crucial. Y las necropsias a veces muestran que un animal nunca llega a la superficie para respirar por primera vez. El mismo problema puede ocurrir cuando un animal es atrapado en una red de pesca. Si no puede llegar a la superficie, o si entra en pánico, el animal puede sumergirse más profundamente, donde no podrá respirar ni asfixiarse.

Obviamente, dormir con seguridad en el mar puede plantear problemas, pero el sistema de mamíferos marinos los ha abordado todos.

Documentales para aprender más sobre delfines, ballenas y orcas:

https://www.documaniatv.com/documentales/ballenas/

https://www.documaniatv.com/documentales/delfines/

https://www.documaniatv.com/documentales/orcas/

 

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